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Las conexiones cerebrales durante la adolescencia preparan a los adolescentes para la vida adulta

26/06/2020

Las nuevas investigaciones publicadas en la Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) afirman que las conexiones cerebrales que se acentúan durante la adolescencia, permiten a los adolescentes desarrollar habilidades sociales que los preparan para la etapa adulta, pero también pueden incrementar el riesgo de sufrir enfermedades mentales.

La adolescencia es una época de cambios importantes en la vida, con crecientes habilidades sociales y cognitivas, pero también es un período en que aumenta el riesgo de enfermedades mentales. Si bien está claro que estos cambios en la mente deben reflejar cambios en el desarrollo del cerebro, no está claro cómo madura exactamente la función del cerebro humano a medida que las personas pasan de niños a adultos jóvenes.

Un equipo de la Universidad de Cambridge y la University College de Londres ha publicado un importante estudio de investigación que nos ayuda a comprender con más claridad el desarrollo del cerebro adolescente.

Cómo se llevó a cabo el estudio

El estudio recogió datos de imágenes de resonancias magnéticas funcionales sobre la actividad cerebral de 298 jóvenes sanos, de entre 14 y 25 años, cada uno escaneado en una o tres ocasiones con un intervalo de 6 o 12 meses de diferencia. En cada sesión de exploración, los participantes se quedaron tranquilamente en el escáner, para que los investigadores pudieran analizar el patrón de conexiones entre diferentes regiones cerebrales mientras el cerebro estaba en estado de reposo.

El equipo descubrió que la conectividad funcional del cerebro humano, es decir, de qué manera las regiones del cerebro se hablan entre ellas, cambia de dos maneras principales durante la adolescencia.

Los cambios en el cerebro adolescente: conservador y disruptivo

Las regiones cerebrales que son importantes para la visión, el movimiento y otras facultades básicas están fuertemente conectadas a los 14 años y se conectan aún más fuertemente a los 25 años. Esto se llamó un patrón de cambio "conservador", al corresponder a áreas del cerebro que eran ricas en conexiones al principio de la adolescencia y que aún son más ricas durante la transición a la edad adulta.

Sin embargo, las regiones cerebrales que son importantes para habilidades sociales más avanzadas, tales como ser capaz de imaginar cómo piensa o se siente alguien (la llamada teoría de la mente que nos permite interpretar y predecir las conductas a través de los estados mentales que atribuimos: estados mentales que pueden ser sentimientos, sentimientos, pensamientos, creencias, deseos, etc.) mostraban un patrón de cambio muy diferente.

En estas regiones, se redistribuyeron las conexiones a lo largo de la adolescencia: las conexiones inicialmente débiles se hicieron más fuertes y las conexiones inicialmente fuertes fueron más débiles. Este se llamó un patrón de cambio "disruptivo", ya que las zonas pobres en sus conexiones se volvieron más ricas y las zonas ricas se volvieron más pobres.

Conexiones cerebrales que nos ofrecen nuevas habilidades sociales

Al comparar los resultados con otros datos sobre el cerebro, los investigadores encontraron que la red de regiones que mostraban el patrón de disrupción del cambio durante la adolescencia tenía elevados niveles de actividad metabólica normalmente asociados a un modelado activo de conexiones entre células nerviosas.

La doctora Petra Vértes, autora senior conjunta del artículo, dijo: "De los resultados de estas exploraciones cerebrales podemos decir que parece que la adquisición de nuevas habilidades adultas durante la adolescencia depende de la actividad activa y la formación disruptiva de nuevas conexiones entre regiones cerebrales, que crean por primera vez conexiones nuevas para ofrecer habilidades sociales a medida que crecemos ".

Seguir investigando para comprender las enfermedades mentales

El profesor Ed Bullmore, autor principal del documento y responsable del departamento de psiquiatría de Cambridge, dijo: "Sabemos que la depresión, la ansiedad y otros trastornos de salud mental suelen aparecer por primera vez en la adolescencia, pero no sabemos por qué. Estos resultados nos muestran que el modelado activo de las redes cerebrales está en curso durante la adolescencia y una comprensión más profunda del desarrollo cerebral podría conducir a una comprensión más profunda de las causas de la enfermedad mental en los jóvenes ".

Acceso a las fuentes de consulta: 

Brain networks come 'online' during adolescence to prepare teenagers for adult life.

Conservative and disruptive modes of adolescent change in human brain functional connectivity.

Etapa: 

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