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¿Cómo diferenciar el resfriado, la gripe y la infección por coronavirus en los niños?

30/10/2020

Estamos inmersos de pleno en la segunda oleada de la pandemia por coronavirus y a la vez a las puertas del invierno, época de catarros y gripe. Desconocemos si el hecho que este año tengamos circulando el SARS-CoV2 (nombre científico del coronavirus), y que la población esté más concienciada con las medidas preventivas (lavado de manos, distancia social…) van a hacer que disminuya la incidencia de otros virus como rinovirus, adenovirus, virus respiratorio sincitial, virus influenzae… que cada año circulan en invierno y son los responsables de cuadros como el resfriado común y la gripe, tan frecuentes en los niños/as.

De todas formas, y dada la posibilidad de que los tres cuadros coincidan en el tiempo, es importante intentar diferenciarlos.

Así como la gripe y el resfriado común (o catarro) son “relativamente” fáciles de distinguir, la infección por coronavirus en los niños/as tiene una variabilidad de expresión clínica mayor que puede hacer que su distinción con la gripe y con el catarro sea más difícil.

A continuación, se describen las características más importantes de estos cuadros en los niños/as:

Resfriado o catarro común

Es la infección más frecuente. Está producida por virus diferentes, siendo uno de los más frecuentes el rinovirus. Los principales síntomas son:

  • Mucosidad nasal que inicialmente puede ser clara y posteriormente se vuelve más blanquecina e incluso amarillenta. La mucosidad nasal puede durar unos 7 días aproximadamente.  
  • Tos, seca o productiva, que se puede durar hasta dos semanas.
  • En algunas ocasiones la inflamación afecta a la garganta y los niños refieren dolor al tragar.
  • La fiebre no siempre está presente, siendo más probable en los niños más pequeños. Puede durar entre 3 y 4 días. No suele ser fiebre alta (<38,5ºC).

Gripe

La gripe es también una infección producida por un virus (Influenzae). Produce unos síntomas parecidos al catarro, tos y mucosidad, pero suele ir siempre con fiebre elevada que puede durar unos 5 días y que suele acompañarse de dolores generalizados (mialgias). En los bebés puede cursar únicamente con fiebre.

Infección por coronavirus (COVID-19)

La infección por coronavirus en los niños suele cursar de forma muy leve o asintomática. Son raros los casos en que produce neumonías graves o cuadros inflamatorios generalizados similares a la enfermedad de Kawasaki.

En la mayoría de casos que cursa de forma sintomática, sus manifestaciones clínicas son superponibles a las del resfriado común (fiebre baja o ausente, tos seca o productiva, dolor de garganta) aunque la mucosidad nasal es menos frecuente que en los catarros. 

Así como en los adultos es frecuente que la COVID-19 se presente como un cuadro muy parecido a la gripe (mialgias generalizadas, cansancio, fiebre que puede ser alta) en los niños/as, sobre todos los más pequeños, no suelen verse con tanta frecuencia estas manifestaciones típicas de la gripe. 

En los niños/as más mayores y en los adolescentes puede afectarse el olfato y el gusto, no siendo frecuente estas manifestaciones en edades más tempranas.

A continuación, se muestra una tabla para intentar diferenciar estos tres cuadros clínicos. Como hemos dicho, esta diferenciación no es fácil ya que las manifestaciones clínicas del COVID-19 en la edad infantil tienen mucha variabilidad.

 

CATARRO

GRIPE

COVID-19

Fiebre >38ºC

poco frecuente

muy frecuente

variable

Dolor garganta

frecuente

poco frecuente

frecuente

Tos seca

frecuente

frecuente

frecuente

Cansancio

poco frecuente

frecuente

frecuente en adolescentes. Poco frecuente en niños/as más pequeños

Dolor muscular

casi nunca

muy frecuente

poco frecuente

Congestión nasal (mucosidad)

muy frecuente

frecuente

poco frecuente

Estornudo

muy frecuente

poco frecuente

poco frecuente

Pérdida de gusto y olfato

poco frecuente

poco frecuente

frecuente en adolescentes y niños mayores

Ante la duda, y teniendo en cuenta la implicación que tiene diagnosticar un caso de COVID-19 de cara a poder interrumpir potenciales cadenas de contagio, es importante consultar al pediatra que valorará si es necesario realizar una prueba microbiológica rápida para diagnosticar la infección por coronavirus (PCR o antígeno).

Por último, comentar que las medidas preventivas para evitar estas tres enfermedades son las mismas: lavado de manos, distancia y mascarilla, esta última sobre todo para evitar casos de COVID-19 y gripe. Es por eso que hemos de incidir en la importancia de seguir estas recomendaciones. 

La gripe, además, la podemos prevenir con la vacuna que cada año tenemos disponible. Con el objetivo de evitar esta posible confusión entre casos de gripe y COVID-19 y al mismo tiempo con la voluntad de evitar las complicaciones que se pueden derivar de la gripe, es muy importante que este año  se vacune contra la gripe el mayor número de personas. En la edad infantil esta vacuna se ha reservado tradicionalmente para grupos de riesgo, pero este año diversas sociedades científicas abogan para que sea administrada en todos los niños.

Mariona Fernández de Sevilla Estrach. Servei de Pediatria i Hospitalització.

Mariona Fernández de Sevilla Estrach

Pediatra. Servicio de Pediatría y Hospitalización.

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