Preguntes i respostes sobre el virus del papil·loma humà (VPH)

02/07/2021

Què és el virus del papil·loma humà (VPH)?

El Virus del Papil·loma Humà (VPH) és un virus que afecta fonamentalment l'àrea genital tant d'homes com de dones. Hi ha dos grans grups de VPH segons el tipus de lesions que poden desenvolupar:

  • VPH de "baix risc oncogènic" (VPH-BR): Aquest grup de virus pot provocar lesions visibles en forma de berruga (condiloma) que es transmeten pel contacte genital i no estan relacionades amb el càncer.
  • VPH d’ "alt risc oncogènic" (VPH-AR): Són un grup de virus que provoca canvis en les cèl·lules o lesions premalignes ja que potencialment poden donar lloc a un càncer, tot i que aquesta situació és molt poc freqüent.

Es transmet principalment mitjançant les relacions sexuals i la seva infecció és molt freqüent: aproximadament 8 de cada 10 dones (i una proporció similar d'homes) tindran una infecció pel VPH en algun moment de la seva vida, però la gran majoria la s'eliminaran (aproximadament el 80-90%) sense tenir cap conseqüència. 

En un petit percentatge de casos el virus pot persistir (no eliminar) durant un llarg període de temps. 

En aquests casos, els VPH-AR poden produir canvis en les cèl·lules a les quals infecta (lesions premalignes) que en algunes ocasions poden donar origen a un càncer. Les lesions premalignes es poden observar en les cèl·lules del coll de l'úter (a aquestes lesions les anomenem CIN), a la vagina (VaIN), a la vulva (VIN), al perianus (Pain), a l'anus (AIN) i al penis (PIN). El VPH també pot provocar lesions a l'orofaringe (àrea de la boca i la gola).

Atès que la regió anatòmica que s'afecta amb més freqüència pel VPH és el de el coll de l'úter (també anomenat cèrvix), en aquest article parlarem més específicament d'aquesta zona.

Com es detecta el VPH?

La infecció pel VPH no dóna símptomes (no s'associa ni a picor, ni a mala olor, ni a un canvi en el flux), així que la manera de detectar-ho és assistir a les revisions ginecològiques rutinàries on es realitzen proves específiques per veure si existeix tal infecció. El VPH es detecta mitjançant l'anàlisi d'una mostra que s'agafa del coll de l'úter. Habitualment aquesta prova de detecció de VPH es realitza a la mateixa mostra que s'agafa per la citologia (prova que serveix per mirar amb detall les cèl·lules del coll de l'úter a la recerca de lesions premalignes).

Què produeix el virus del papil·loma d’alt risc (VPH-AR)?

Les alteracions que produeix el VPH en les cèl·lules (lesions premalignes) són molt lentes (poden trigar mesos o anys a produir-se), i a més, la majoria d'aquestes s'eliminen per si soles sense necessitat de tractament (regressió espontània). Aquests canvis de les cèl·lules es poden dividir en categories segons siguin més o menys importants:

  • LSIL / CIN1: Són lesions molt lleus que informen que hi ha infecció pel VPH. No es consideren lesions premalignes i la gran majoria (el 80-90%) desapareixen soles sense necessitat de fer cap tractament. Habitualment es realitzen controls, amb la periodicitat que indiqui el metge de referència, per anar controlant la seva evolució.
  • HSIL / CIN2: Són alteracions moderades. Tot i que un percentatge important d'aquestes lesions s'eliminen sense necessitat de fer tractament (especialment en dones joves), són lesions més importants que les de LSIL/CIN1 pel que, en general, es tracten. En casos excepcionals es pot fer un seguiment a l'espera que la lesió desaparegui sola; si no és així, cal tractar-les.
  • HSIL / CIN3: Són lesions premalignes de major importància ja que tenen més risc de progressar amb el temps a un càncer. Tot i això algunes d'aquestes lesions (al voltant del 20%) es poden eliminar soles. No obstant això, com un percentatge més important pot progressar a càncer, gairebé sempre es tracten.

Com es pot prevenir el càncer de coll d’úter? 

Pràcticament tots els càncers de coll d'úter són produïts pel VPH, pel que la millor manera d'evitar el càncer de coll d'úter és mitjançant la vacuna enfront de VPH. La vacuna permet crear defenses (anticossos) contra el VPH de manera que prevé la infecció en cas de contactar amb el virus: els anticossos induïts per la vacuna impedeixen que el virus entri a les cèl·lules i les s'infecti. 

La vacuna enfront del VPH posseeix molt pocs efectes secundaris i, la majoria, molt lleus (com dolor al braç o mal de cap). Aquesta vacuna es la poden posar tant homes com dones i no hi ha un límit d'edat, encara que és millor abans de tenir la primera relació sexual.

Una altra forma d'evitar que es produeixi el càncer de coll d'úter és realitzar una anàlisi d'una mostra de el coll de l'úter a totes les dones sanes a partir de certa edat (cribratge). Amb el cribratge s'intenta diagnosticar una malaltia en dones que no tenen símptomes (en fase molt inicial) o bé abans que aparegui (en fase de lesió premaligna). Habitualment el cribratge es fa amb la citologia o amb una prova per a detectar la infecció pel VPH.

En les pacients que tenen alterades les proves de cribratge (citologia i/o determinació de VPH) s'ha de fer un control específic que variarà en funció de les alteracions que s'observen en les proves.

Habitualment es fa una colposcòpia, la qual consisteix a mirar amb un colposcopi el coll de l'úter mentre posem uns líquids (àcid acètic i lugol). Generalment, quan hi ha lesió, aquests colorants marquen la zona de la lesió. D'aquesta manera, podem prendre biòpsia, si cal, d'aquestes àrees i confirmar la possible lesió i decidir quina és la conducta clínica que s'ha de seguir (tractament o control). Actualment a Espanya es comença el cribratge als 25 anys mitjançant citologia cada 3 anys i, a partir dels 30 anys i fins als 65 anys es pot seguir fent citologia cada 3 anys o bé determinar el VPH cada 5 anys. No obstant això, si una dona té símptomes (com, per exemple, sagnat amb les relacions sexuals) ha de consultar sempre a el metge, independentment de l'edat i de quan va ser l'última vegada que es va fer la citologia o la determinació de VPH.

Com es tracten les lesions produïdes pel VPH?

El VPH no té un tractament específic antivíric, però sí que hi ha tractaments per a les lesions que produeix i, així, evitar que aquestes lesions donin lloc a un càncer. També hi ha alguns tractaments que ajuden a les nostres defenses a eliminar el VPH.

Entre els diferents tractaments de les lesions premalignes del coll de l'úter el principal és la conització cervical. Es tracta d'una intervenció quirúrgica que consisteix a extirpar la zona del coll de l'úter que conté la lesió premaligna. Aquesta intervenció pot realitzar-se amb anestèsia local o amb general, és poc agressiva, gairebé sense dolor en el postoperatori i molt conservadora (permet que el coll de l'úter mantingui la seva funció i per tant no altera la capacitat reproductiva).

Hi ha altres tractaments, que s'usen més freqüentment en altres àrees afectades pel VPH (vagina, vulva, perianus i anus). Aquests tractaments consisteixen en destruir la lesió mitjançant làser, mitjançant congelació (crioteràpia), mitjançant calor (electrocoagulació) amb substàncies químiques (àcid tricloroacètic), o amb un altre tipus de cremes que activen la immunitat enfront de VPH i que la pacient pot aplicar sobre la lesió (imiquimod).

Tots aquests tractaments són capaços de facilitar l'eliminació de les lesions premalignes i freqüentment també de la infecció persistent pel VPH.

Què pot ajudar a eliminar el VPH?

El VPH s'elimina gràcies a les nostres defenses pel que és molt important tenir una vida sana amb una dieta equilibrada i exercici físic.

No fumar i l'ús adequat del preservatiu han demostrat ser útils per a l'eliminació de VPH.